到底核心的外圍,會否等於核心的內圍呢?這個充滿哲學的問題,即使思考至黎明時分,也不會得到最終答案。但原來在我們脊椎每節椎體之間,有一個重要的軟組織,叫做椎間盤。它的核心與外圍,和腰背痛有着密切的關係。

椎間盤的核心是髓核,富有彈性,可緩衝脊椎所受的壓力。而外圍則是纖維環,具有韌性,可防止髓核在受壓時漏脫。腰椎間盤在彎腰提重或坐下前傾時受壓最大;相反,在躺下或站立時受壓較小。因此,除了上期提及的體力勞動工作外,在辦公室長期坐下、上身向電腦前傾的白領人士,也會令腰椎間盤長期受壓。此外,腰椎間盤在一些扭腰動作下會顯得特別容易受傷。簡單如坐着轉身拿文件,或更換蒸餾水等,都有機會令外圍的纖維環撕裂,使核心的髓核從裂縫中漏脫,變成腰椎間盤突出。因此辦公室座椅可自由轉動的目的,就是要上身和下身可在轉身動作時作出同步,令腰部不容易扭傷。

椎間盤只有纖維環的表層有神經線,因此當纖維環撕裂時,起初會產生腰背痛。但隨着漏脫的髓核擠壓坐骨神經根,便會出現下肢麻痺和疼痛,即是常見的坐骨神經痛。九成腰椎間盤突出的患者,在接受非手術治療(包括藥物和物理理治療)後,痛楚會在三個月內得到明顯改善。然而,如果痛楚持續六星期,甚至惡化成馬尾症候群(即有大小便失禁、雙腿麻痺和無力等症狀)時,便需要接受椎間盤切除手術。

腰椎間盤的核心與外圍,或許未必比黎天王的「核心論」複雜。不過預防腰椎間盤突出的方法卻是很簡單,就是本欄一直強調的良好姿勢。

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